Los virus que curarian el cáncer

Están diseñados específicamente en el laboratorio según una hoja de ruta muy clara: penetran en las células cancerosas, se reproducen en ellas, infectándolas y causando la muerte, aunque pasarán años antes de que se conviertan en una realidad en la clínica.

A mediados del siglo XIX y durante el siglo XX hubo casos de pacientes con cáncer que estaban infectados con una enfermedad infecciosa y tenían períodos cortos de remisión. Los virus fueron vistos como una posible alternativa. Según un artículo de la Sociedad Española de Bioquímica y Biología Molecular (SEBBM), "el interés por utilizarlos como herramientas experimentales para el tratamiento del cáncer persiste desde hace más de 100 años", pero "no fue hasta finales de los años noventa, gracias a los avances técnicos, cuando se iniciaron los primeros ensayos clínicos de virus modificados genéticamente".

Entre 2015 y 2016, por ejemplo, la compañía hizo un gran avance en una clínica que comercializa un medicamento para el melanoma intratumoral (Tamilogén laherparepvec). Es el primer y único virus oncolítico aprobado en los Estados Unidos, Europa y Australia.

En este caso, el virus utilizado es derivado del herpes simple. Su genoma está modificado, además de "cargado de un genoma que codifica una proteína que estimula el sistema inmunológico contra el cáncer", explica Manuel Ramírez Orellana, del Servicio de Terapia Avanzada de Oncohematología del Hospital Niño Jesús de Madrid.

Además de este producto ya vendido, todo lo demás encaja en el marco de la investigación pura y profunda. Actualmente, diferentes grupos de expertos están estudiando la misma idea de la terapia viral oncolítica, utilizando diferentes virus y con diferentes versiones. Por ejemplo, con adenovirus humanos, reovirus humanos o derivados de vacunas. Fue esta semana cuando el diario británico The Daily Telegraph repitió un estudio realizado por el Centro de Prevención Integral del Cáncer "Ciudad de la Esperanza" (Los Ángeles, EE.UU.) utilizando un virus oncolítico desarrollado a partir de virus vacunales "utilizados en todo el mundo para vacunar a la población contra la viruela", explica Juan Rojas, un investigador oncolítico español que trabaja en la Universidad Ludwig Maximilian de Munich, Alemania.

Según The Daily Telegraph, el virus desarrollado por el Dr. Eumann Fong y desarrollado por la compañía de biotecnología Imugene y denominado CF33 (una combinación de secuencias genómicas de varias cepas vacunales) "puede reducir todos los tipos de tumores en ratones", y los ensayos en humanos comenzarán en Australia a principios del próximo año.

Se espera que participen pacientes con un triple resultado negativo de cáncer de mama, melanoma, pulmón, vejiga, estómago y colon. El objetivo es identificar los tipos de enfermedades en los que son más eficaces.

En otras palabras, "estamos lejos de decir que esta terapia curará todos los tumores de cualquier persona", dice Ramírez Orellana. "Todavía son los primeros pasos. Aunque la Agencia Australiana de Medicamentos ya ha aprobado un estudio clínico, sabemos que no se ha aplicado a ningún paciente de cáncer, así que no sabemos si los resultados se repetirán en líneas de laboratorio de células humanas. Es importante recordar que esto es mucho más difícil en los humanos.

"Cuidado con este tipo de investigación", dicen Ramírez Orellana y Rojas. En la ciencia, cada progreso tiene sus propias fases, y en la actualidad el trabajo de Fong está muy "en el principio". Llevará años determinar por primera vez el grado de toxicidad, su seguridad y eficacia para los seres humanos.

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